Cáncer - Una visión general

Este folleto ofrece una visión general de cáncer. Otros folletos de esta serie proporcionan detalles de los diferentes tipos de cáncer, los tratamientos y otros temas relacionados.

El cáncer es una enfermedad de las células en el cuerpo. Hay muchos tipos diferentes de células en el cuerpo, y muchos tipos diferentes de cáncer que surgen de diferentes tipos de células. Lo que todos los tipos de cáncer tienen en común es que las células cancerosas son anormales y se multiplican sin control. Algunos tipos de cáncer son más graves que otros, algunos son más fáciles de tratar que otros (sobre todo si se diagnostica en una etapa temprana), algunos tienen un mejor pronóstico (pronóstico) que otros.

Por lo tanto, el cáncer no es sólo una condición. En cada caso, es importante saber exactamente qué tipo de cáncer se ha desarrollado, lo grande que se ha hecho, si se ha propagado, y lo bien que suele responder al tratamiento.

Las células normales del cuerpo

El cuerpo está compuesto por millones de células pequeñas. Diferentes partes del cuerpo, tales como órganos, huesos, músculos, piel, y la sangre se componen de diferentes células especializadas. Todas las células tienen un centro llamado un núcleo. El núcleo de cada célula contiene miles de genes que se componen de una sustancia química llamada ADN. Los genes son como códigos que controlan las funciones de la célula. Por ejemplo, diferentes genes controlan la forma en la célula produce proteínas u hormonas u otros productos químicos. Ciertos genes controlan cuando la célula se multiplique, y ciertos genes controlan incluso cuando la célula muera.

La mayoría de los tipos de células del cuerpo se dividen y se multiplican de vez en cuando. Como las células viejas se desgastan o se dañan, se forman nuevas células para sustituirlos. Algunas células normalmente se multiplican rápidamente. Por ejemplo, puede hacer millones de glóbulos rojos cada día como los viejos se desgastan y se rompen. Algunas células no se multiplican en absoluto una vez que son maduros - por ejemplo, las células del cerebro. Normalmente, el cuerpo sólo tiene el número correcto de células que se necesitan.

Las células anormales

A veces se convierte en una célula anormal. Esto ocurre debido a que uno (o más) de genes en la célula se daña o se altera. La célula anormal puede entonces dividirse en dos, luego cuatro, luego ocho, y así sucesivamente. Muchas células anormales pueden entonces desarrollarse a partir de la célula anormal inicial. Estas células no saben cuándo dejar de multiplicar. Un grupo de células anormales puede entonces formar. Si este grupo de células se hace más grande, se convierte en un gran grupo de células anormales que se llama tumor.

Un tumor es una masa o crecimiento de tejido compuesto de células anormales. Los tumores se dividen en dos tipos: benignos y malignos.

Los tumores benignos

Estos se pueden formar en diversas partes del cuerpo. Los tumores benignos crecen lentamente y no se diseminan o invaden otros tejidos. Ellos no son cancerosos y no son por lo general que amenaza la vida. A menudo no hacen daño si se dejan solos. Sin embargo, algunos tumores benignos pueden causar problemas. Por ejemplo, algunos crecen muy grandes y puede causar síntomas de presión local, o un aspecto antiestético. Además, algunos tumores benignos que surgen a partir de células en las glándulas hormonales pueden hacer demasiada hormona, que puede causar efectos no deseados.

Los tumores malignos (cánceres)

Los tumores malignos tienden a crecer muy rápidamente, e invadir a los tejidos y órganos cercanos, que pueden causar daños. Los tumores normalmente se desarrollan en un sitio original - el tumor primario. Los tumores malignos pueden diseminarse a otras partes del cuerpo para formar tumores secundarios (metástasis). Esto ocurre si algunas células se desprenden del tumor primario y se realizan en el torrente sanguíneo o los canales linfáticos a otras partes del cuerpo. Estos tumores secundarios pueden entonces crecer, invadir y dañar los tejidos cercanos y propagarse de nuevo.

Nota: no todos los cánceres forman tumores sólidos. Por ejemplo, en el cáncer de las células de la sangre (leucemia) muchas células sanguíneas anormales se producen en la médula ósea y circulan en el torrente sanguíneo.

Cada cáncer se piensa para iniciar primero de una célula anormal. Lo que parece suceder es que ciertos genes vitales que controlan cómo las células se dividen y multiplican están dañados o alterados. Esto hace que la célula anormal. Si la célula anormal sobrevive puede multiplicarse fuera de control en un tumor maligno.

Todos tenemos un riesgo de desarrollar cáncer. Muchos tipos de cáncer parecen desarrollarse sin ninguna razón aparente. Sin embargo, se sabe que ciertos factores de riesgo para aumentar la probabilidad de que uno o más de sus células se vuelven anormales y causar cáncer. Los factores de riesgo incluyen los siguientes:

Carcinógenos químicos

Un carcinógeno es algo (químicos, radiación, etc) que pueden dañar una célula y hacer que sea más probable que se convierta en una célula cancerosa. Como regla general, cuanto más la exposición a un carcinógeno, mayor es el riesgo. Una lista de los productos químicos carcinógenos conocidos y sospechosos se puede encontrar en http://msds.chem.ox.ac.uk/carcinogens.html y ejemplos bien conocidos incluyen:

  • El humo del tabaco. Los fumadores son más propensos a desarrollar cáncer de pulmón, boca, garganta, esófago, vejiga y páncreas. Se cree que el fumar provoca una cuarta parte de todos los cánceres. Aproximadamente 1 de cada 10 fumadores muere de cáncer de pulmón. Cuanto más pesado es usted fuma, mayor es el riesgo. Si deja de fumar, su riesgo aumenta considerablemente.
  • Los químicos, como el amianto, el benceno, formaldehído, etc Si usted ha trabajado con ellos sin la protección que usted tiene un mayor riesgo de desarrollar ciertos tipos de cáncer. Por ejemplo, un cáncer llamado mesotelioma está vinculado a una exposición pasada al amianto.

Edad

Cuanto más viejo te vuelves, más probable es que usted va a desarrollar un cáncer. Esto es probablemente debido a una acumulación de daño a las células en el cuerpo a través del tiempo. Además, las defensas del cuerpo contra las células anormales se pueden volver menos bueno a medida que envejece. Por ejemplo, la habilidad de reparar las células dañadas, y el sistema inmune que pueden destruir las células anormales, puede ser menos eficiente con la edad. Así, con el tiempo una célula dañada puede lograr sobrevivir y multiplicarse fuera de control en un cáncer. La mayoría de los cánceres se desarrollan en las personas mayores.

El estilo de vida

Cáncer - Una visión general. Trasplante de médula ósea.
Cáncer - Una visión general. Trasplante de médula ósea.

La dieta y otros factores de estilo de vida pueden alterar el riesgo de desarrollar cáncer. Por ejemplo:

  • Si usted come una gran cantidad de frutas y verduras que tienen un menor riesgo de desarrollar ciertos tipos de cáncer. La manera exacta en la que se protegen contra el cáncer no se entiende completamente. Estos alimentos son ricos en vitaminas y minerales, y también contienen químicos llamados antioxidantes. Ellos pueden proteger contra los productos químicos dañinos que se introducen en el cuerpo. Todos debemos comer al menos cinco porciones de frutas y verduras por día (algunos expertos recomiendan incluso más).
  • Comer demasiados alimentos grasos posiblemente aumenta el riesgo de desarrollar ciertos tipos de cáncer.
  • El riesgo de desarrollar ciertos tipos de cáncer se incrementa: la obesidad, la falta de ejercicio regular (actividad física), y bebiendo mucho alcohol.

Por ejemplo, un estudio grande (citado abajo) siguió a más de 55.000 personas durante 10 años. Se analizaron los factores de estilo de vida y las tasas de cáncer. El estudio llegó a la conclusión de que, siguiendo las recomendaciones de mantenerse físicamente activo, mantener el peso bajo control, no fumar, beber alcohol con moderación y tener una dieta saludable, el riesgo de desarrollar cáncer de colon se podría reducir hasta en un 23%. Sin embargo, el estudio encontró que la mejora incluso en algunos de estos factores de estilo de vida tuvo una reducción en el riesgo.

Radiación

La radioterapia es un carcinógeno. Por ejemplo, la exposición a los materiales radiactivos y de la contaminación nuclear puede aumentar el riesgo de desarrollar leucemia y otros cánceres. Demasiada exposición al sol y las quemaduras solares (radiación de los rayos UVA y UVB) aumentan el riesgo de desarrollar cáncer de piel. Cuanto mayor sea la dosis de radiación, mayor es el riesgo de desarrollar cáncer. Pero tenga en cuenta: el riesgo de dosis pequeñas, como de una prueba única de rayos X, es muy pequeña.

Infección

Algunos virus están relacionados con ciertos tipos de cáncer. Por ejemplo, las personas con infección persistente por el virus de la hepatitis B o el virus de la hepatitis C tienen un mayor riesgo de desarrollar cáncer de hígado. Otro ejemplo es el enlace entre el virus del papiloma humano (VPH) y el cáncer de cuello uterino. La mayoría (posiblemente todos) las mujeres que desarrollan cáncer de cuello uterino se han infectado con una cepa (subtipo) de VPH en algún momento de su vida. Sin embargo, la mayoría de los virus y las infecciones virales no están ligados al cáncer.

Sistema inmunitario

Las personas con un sistema inmunológico debilitado tienen un mayor riesgo de desarrollar ciertos tipos de cáncer. Por ejemplo, las personas con SIDA, o que reciben tratamiento inmunosupresor.

Su composición genética

Algunos tipos de cáncer tienen un fuerte vínculo genético. Por ejemplo, en ciertos cánceres infantiles se heredan el gen anormal o genes que pueden desencadenar una célula se vuelvan anormales y cancerosas. Otros tipos de cáncer pueden tener algún factor genético que es menos clara. Puede ser que en algunas personas sus medios genéticos de maquillaje que son menos resistentes al efecto de agentes carcinógenos o otros factores tales como la dieta.

No todo el que entra en contacto con un agente carcinógeno o tiene un estilo de vida poco saludable desarrollará cáncer. Por ejemplo, no todos los fumadores desarrollan cáncer de pulmón. De hecho, todos estamos probablemente expuestos a bajas dosis de carcinógenos una gran parte del tiempo.

El cuerpo tiene ciertos mecanismos que pueden protegernos de desarrollar cáncer. Por ejemplo, se cree que muchas células que están dañadas por agentes carcinógenos pueden repararse a sí mismas. También, el sistema inmune del cuerpo puede ser capaz de destruir algunos tipos de células anormales antes de que se multiplican en un tumor. Quizás uno carcinógeno sólo puede dañar un gen, y dos o más genes puede necesitar ser dañado o alterado para activar las células de multiplicarse fuera de control.

En muchos casos, es probable que una combinación de factores como la genética, la exposición a un carcinógeno, la edad, la dieta, el estado de su sistema inmunológico, etc, tiene un papel para activar una célula a ser anormal, y deje que se a multiplicarse fuera de control en un cáncer.

Si el cáncer se sospecha de sus síntomas

Su médico le examinará para detectar anomalías como un bulto debajo de la piel, o un agrandamiento del hígado. Usted puede ser canalizado para pruebas tales como radiografías, tomografías, análisis de sangre, endoscopia, broncoscopia, etc, dependiendo de dónde se encuentre el presunto cáncer. Estas pruebas pueden encontrar a menudo el sitio de una sospecha de cáncer. Sin embargo, una biopsia es a menudo necesaria para estar seguro de que la anormalidad es un cáncer y no otra cosa (tal como un tumor benigno).

Biopsia

Una biopsia es cuando una pequeña muestra de tejido se retira de una parte del cuerpo. La muestra se examina bajo el microscopio o en otras formas de detectar células anormales. A veces es fácil de obtener una biopsia. Por ejemplo, a partir de un bulto en la piel que puede haber un cáncer de piel. Sin embargo, puede ser difícil obtener una biopsia de tejidos más profundos y que puede requerir procedimientos especializados.

Las opciones de tratamiento varían, dependiendo del tipo de cáncer y qué tanto se ha crecido y se ha extendido. Consulte los folletos por separado sobre los tipos específicos de cáncer para obtener más detalles. También hay otro folleto titulado cáncer - Puesta en escena y cáncer de calificación ", que discute cómo el cáncer se clasifica en función de su tipo (clasificación) y qué tan lejos se ha propagado en el cuerpo (clasificación por etapas). En pocas palabras, los tres tratamientos más comunes son:

  • Cirugía. Puede ser posible para reducir un tumor maligno.
  • Quimioterapia. Este es un tratamiento que usa medicamentos para matar las células cancerosas, o para evitar que se multipliquen. Hay varios tipos diferentes de fármacos utilizados para la quimioterapia. El fármaco o combinación de fármacos seleccionados dependen del tipo de cáncer a tratar.
  • La radioterapia. Este es un tratamiento que usa rayos de alta energía de radiación que se concentran en el tejido canceroso. Esto mata las células cancerosas, o impide que las células cancerosas se multipliquen.
Los tumores malignos (cánceres). La mayoría de los cánceres se deben probablemente a una combinación de factores.
Los tumores malignos (cánceres). La mayoría de los cánceres se deben probablemente a una combinación de factores.

Más recientemente, otros tratamientos que se han introducido, que incluyen:

  • Trasplante de médula ósea. Altas dosis de quimioterapia puede dañar las células de la médula ósea y provocar problemas sanguíneos. Sin embargo, si usted recibe una médula ósea sana después de la quimioterapia, este ayuda a superar este problema.
  • La terapia hormonal. Aquí es donde se usan medicamentos para bloquear los efectos de las hormonas. Este tratamiento se puede usar para cánceres que son sensible a las hormonas tales como algunos tipos de cáncer de la mama, la próstata y el útero (matriz).
  • La inmunoterapia. Algunos tratamientos pueden estimular el sistema inmunológico para ayudar a combatir el cáncer. Más inmunoterapia específica involucra inyecciones de anticuerpos que tienen como objetivo atacar y destruir ciertos tipos de células cancerosas. Se están realizando investigaciones para tratar de encontrar vacunas que estimulen su sistema inmunológico para producir anticuerpos contra las células cancerosas.
  • La terapia génica. Esta es una nueva área de posibles tratamientos. Se están realizando investigaciones para encontrar formas de bloqueo, reparación o reemplazo de genes anormales en las células cancerosas.
  • Técnicas especiales. Esto a veces se puede utilizar para cortar el suministro de sangre a los tumores. El tumor muere.

Para algunos tipos de cáncer, se puede usar una combinación de dos o más tratamientos. Una gama de otros tratamientos también se puede usar para aliviar los síntomas relacionados con el cáncer tales como dolor.

Los objetivos del tratamiento pueden variar, dependiendo del tipo de cáncer, el tamaño, extensión, etc Por ejemplo:

  • El tratamiento pretende curar el cáncer en muchos casos. Con fármacos y terapias modernas, muchos cánceres se pueden curar, sobre todo si se trata en las primeras etapas de la enfermedad. (Los médicos tienden a usar la palabra perdón en lugar de la palabra curado. Remisión significa que no hay evidencia de cáncer después del tratamiento. Si usted está en remisión, puede ser curado. Sin embargo, en algunos casos, un cáncer regresa meses o años más tarde. Este Por eso los médicos son a veces reacios a utilizar la palabra cura).
  • El tratamiento puede tratar de controlar el cáncer. Si la cura no es realista, con el tratamiento a menudo es posible limitar el crecimiento o propagación del cáncer para que progresa menos rápidamente. Esto puede mantenerlo libre de síntomas durante algún tiempo.
  • El tratamiento puede tratar de aliviar los síntomas en algunos casos. Incluso si existe una cura no es posible, un ciclo de radioterapia, una operación, u otras técnicas puede ser usada para reducir el tamaño de un cáncer, que puede aliviar los síntomas tales como dolor. Si se avanza un cáncer entonces usted puede requerir tratamientos como suplementos nutricionales, analgésicos, y otras técnicas que ayudan a mantenerlo libre de dolor u otros síntomas.
  • Algunos cánceres son más agresivos y crecen más rápido que otros.
  • Algunos tipos de cáncer son más propensos a propagarse a otras partes del cuerpo.
  • Algunos tipos de cáncer responden al tratamiento mejor que otros.

Por lo tanto, no es posible dar una perspectiva general (pronóstico). Consulte la información acerca de los distintos tipos de cáncer para obtener más detalles. Como regla general, el pronóstico generalmente es mejor cuanto antes un cáncer se detecta y se trata.

Si usted ha sido diagnosticado con cáncer que usted tendrá muchas preguntas. Las organizaciones que aparecen en la parte inferior de la hoja son buenas fuentes de mayor y detallada información. Los siguientes son también algunas de las preguntas sugeridas que usted puede desear ir con su médico:

  • ¿Qué tipo de cáncer tengo?
  • ¿Qué tan grande es y se ha diseminado a otras partes del cuerpo?
  • ¿Cuáles son las opciones de tratamiento para este tipo de cáncer?
  • ¿Cuáles son los riesgos y posibles efectos secundarios de las opciones de tratamiento?
  • ¿Qué tan exitoso es el tratamiento para mi tipo y etapa del cáncer? Es el objetivo del tratamiento para curar o controlar el cáncer?

Macmillan

Tel: 0808 808 0000 Web: www.macmillan.org.uk
Proporciona información y apoyo a cualquier persona afectada por el cáncer.

CancerHelp Reino Unido

Web: http://cancerhelp.cancerresearchuk.org
Proporciona información sobre el cáncer, como las opciones de tratamiento.

Otros grupos de apoyo

Muchos grupos de apoyo se enumeran en el sitio web de www.google.com

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